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“El Mal del Altura, mal de páramo, soroche, apunamiento o puna”

Información previa para expediciones en montañas de gran y extrema altitud

Al exponernos altitudes superiores a 3.500 metros se producirá un descenso de la presión parcial de oxígeno en nuestro cuerpo que lo que llevará a utilizar mecanismos compensatorios para mantener su funcionamiento normal, esto debido al descenso de la presión atmosférica a consecuencia del aumento de la altitud. Así, un correcto proceso “de aclimatación” no sólo evitará los problemas asociados a  la adaptación en nuestro nuevo ambiente, si no que será la clave del éxito de nuestra expedición.

El aumento de nuestra frecuencia respiratoria y cardiaca, serán más profunda y más rápida, son los primeros signos que se manifestarán. A esto se le conoce como la etapa de “acomodación”, y corresponden a la rápida respuesta del organismo a la hipoxia ventilatoria (disminución de pO2 en el camino que realiza el oxígeno desde que ingresa a nuestro cuerpo hasta que es obtenido por las mitocondrias: la Cascada de Oxígeno). Esta etapa tiene una duración variable en cada individuo, por lo que es importante tomar los primeros días de expedición con calma, hidratarse bien y evitar el ejercicio intenso.

Lo que se conoce como “aclimatación” es la etapa siguiente a la de “acomodación” y su inicio se reconoce principalmente por la estabilización de la frecuencia respiratoria y cardiaca. El proceso de aclimatación puede llegar a durar semanas; es específico para las altitudes que se trabajan y se puede resumir en el aumento de glóbulos rojos en nuestra sangre (sin embargo también existen otros cambios fisiológicos), con el fin de optimizar el transporte de O2 en la llamada “cascada de oxígeno”.

Así, la primera parte de nuestra expedición se enfocará en trabajar las etapas de acomodación y aclimatación con el fin de evitar e idealmente prevenir los problemas asociados al descenso de la presión parcial de oxígeno por la disminución de la presión atmosférica (Hipoxia Hipobárica): Cefalea de Elevada Altitud (CEA); Mal Agudo de Montaña (MAM),  Edema Agudo Pulmonar por Altura (EAPA – HAPE, en inglés), Edema Agudo Cerebral por Altura (EACA – HACE, en inglés).

Es importante tener presente que el CEA y el MAM son problemas que un gran porcentaje de personas que se exponen a grandes o extremas altitudes tendrán. Lo que consideraremos como normal y esperable durante una expedición como la que realizaremos, pero que deben ser advertidos y cuidados de manera de disminuir sus síntomas con el transcurso de los días, y así evitar sus complicaciones (EAPA y EACA), las que de presentarse se deben considerar como de riesgo vital.

Gran parte del éxito de nuestra expedición dependerá de nuestro trabajo para acomodarnos y aclimatarnos a 4.000, 5.000 y 6.000 metros de altitud. Este puede ser apoyado por el entrenamiento antes de la expedición: físico, aeróbico y de exposición a alturas mayores a las que normalmente habitamos*: de ser posible realizar caminatas o ascensos a montañas de 3.000, 3.500 y/o 4.000 msnm, procurando siempre dormir a una altitud menor a la que hemos realizado durante el día la actividad y siempre de manera gradual, es decir hoy intentar una cumbre de 3.000 msnm y dormir a 2.000 o 500 msnm; el día siguiente o subsiguiente, subir a un paso de 3.500 msnm o más y bajar a dormir a una cota menor, y así susesivamente. Esto nos permitirá no sólo exponer nuestro organismo a un medio distinto al que está acostumbrado, si no, que además conocer como el mismo responde a este cambio (si nos duele la cabeza, si sentimos náuseas, etc.), lo que nos permitirá prevenir y fortalecer nuestro proceso de aclimatación.

* Importante considerar que la aclimatación se mantiene por alrededor de 10 días. Así, si estamos acomodados o aclimatados a una altitud de 3.500m, y bajamos 10 días al nivel del mar, nuestro cuerpo perderá el proceso realizado, por lo que deberemos volver a realizar el proceso desde cero… Sin embargo existe lo llamado “memoria de aclimatación”, que permite que el cuerpo sepa a lo que se está exponiendo y su respuesta compensatoria sea más controlada!

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